Perché gli scienziati dei pipistrelli stanno socialmente prendendo le distanze dai loro soggetti

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Non c'è niente che piaccia a Winifred Frick di più che strisciare attraverso grotte piene di guano e trovarsi faccia a faccia con i pipistrelli. In qualità di capo scienziato di Bat Conservation International, è in missione per promuovere la comprensione dei pipistrelli e proteggere le specie in pericolo dall'estinzione.

Per mesi, tuttavia, Frick ha evitato ricerche che l'avrebbero messa a una distanza di sputo dai pipistrelli. I suoi unici progetti per resistere alla pandemia sono stati condotti da lontano, come l'utilizzo di monitor acustici per origliare i cigolii e gli schiocchi degli animali. In un'era di COVID-19, quell'approccio "senza mani" e altre precauzioni sono cruciali per proteggere sia i pipistrelli che le persone, Frick, un biologo dell'Università della California, Santa Cruz, e oltre due dozzine di altri scienziati sostengono online il 3 settembre in PLOS Pathogens.

Perché la call to action? SARS-CoV-2, il virus che causa COVID-19, probabilmente ha avuto origine nei pipistrelli in Cina (SN: 3/26/20). Ma né esso né altri coronavirus appartenenti allo stesso genere – Betacoronavirus – sono stati rilevati nelle oltre 40 specie di pipistrelli del Nord America, sebbene gli animali ospitino altri tipi di coronavirus. Gli scienziati non sono preoccupati di prendere SARS-CoV-2 da questi pipistrelli. Hanno paura di darlo ai pipistrelli – cosa non impossibile, sostengono gli autori, dato che gli Stati Uniti sono in testa al mondo per quanto riguarda le infezioni, con quasi 8 milioni al 16 ottobre.

"Non possiamo dire ai pipistrelli di distanziarsi socialmente", dice Frick. "Vogliamo ridurre la possibilità che ci sia un trasferimento di patogeni attraverso gli animali, punto." L'obiettivo è prevenire lo "spillover" virale.

Il biologo Winifred Frick sostiene metodi di ricerca a distanza e dispositivi di protezione extra per salvaguardare i pipistrelli nordamericani dal coronavirus. Alan Hicks

La trasmissione da uomo a pipistrello non è uno scenario inaudito. È probabile che le persone siano responsabili dell'introduzione dello Pseudogymnoascus destructans, il fungo che causa la sindrome del naso bianco, ai pipistrelli nordamericani. La malattia ha ucciso milioni di pipistrelli negli Stati Uniti e in Canada da quando è stata rilevata per la prima volta nel 2006 (SN: 31/3/16).

Non è noto se i pipistrelli siano suscettibili all'infezione da SARS-CoV-2 o se il virus li farebbe ammalare – i pipistrelli raramente si ammalano a causa dei virus che trasportano (SN: 2/12/20). Ma i pipistrelli infetti potrebbero diffondere il virus agli esseri umani, dicono gli autori.

Peggio ancora, l'introduzione di SARS-CoV-2 ad altri coronavirus trasportati da pipistrelli nordamericani potrebbe fornire gli ingredienti per creare un nuovo virus (SN: 11/30/17). Entrambi gli scenari potrebbero alimentare le paure preesistenti sui pipistrelli che diffondono malattie, presentando un grave ostacolo per gli ambientalisti dei pipistrelli che cercano di rafforzare il supporto per gli animali.

Il gruppo di specialisti dei pipistrelli dell'Unione Internazionale per la Conservazione della Natura, che include Frick, ha inizialmente sostenuto l'approccio di non intervento ad aprile. Poiché nei primi giorni della pandemia si sapeva così poco su come si diffonde la SARS-CoV-2, quel gruppo ha raccomandato ai ricercatori di chiudere tutti i progetti che prevedevano l'interazione con i pipistrelli. Ad agosto, il gruppo ha aggiornato le sue linee guida per affrontare anche la speleologia e altre attività che potrebbero portare gli esseri umani nell'habitat dei pipistrelli.

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Le linee guida raccomandano comunque di sostituire il lavoro sul campo con alternative a distanza, ove possibile. La raccolta del guano può identificare le specie di pipistrelli e rivelare i virus che trasportano, e le telecamere posizionate fuori dalle caverne e dai posatoi dei pipistrelli possono dare un senso di abbondanza. Gli scienziati possono persino resuscitare prove di agenti patogeni conservati nei tessuti conservati di esemplari di pipistrello nei musei.

Ma non tutte le ricerche sui pipistrelli possono essere socialmente distanziate, e questo significa prendere precauzioni contro la pandemia, come assicurarsi che le squadre sul campo non siano malate di COVID-19 e indossino dispositivi di protezione personale. La ricerca sulla sindrome del naso bianco richiede già tute e guanti monouso in Tyvek per ridurre la diffusione del fungo. Ora, le maschere saranno una parte normale dell'ensemble.

Per Frick, parlare per i pipistrelli ha sempre fatto parte dell'essere un biologo dei pipistrelli. Oltre ad avere una passione per gli animali, la conservazione e la salute umana sono inseparabili, dice. E i pipistrelli forniscono servizi ecosistemici a beneficio degli esseri umani, come il controllo dei parassiti che fa risparmiare agli agricoltori nordamericani più di 3,7 miliardi di dollari all'anno, secondo uno studio pubblicato nel 2011 su Science. Man mano che le popolazioni umane si espandono nell'habitat dei pipistrelli, i pipistrelli e gli esseri umani si incrociano sempre più, rendendo più probabili eventi di ricaduta virale e altre interazioni dannose. La pandemia ha intensificato questi rischi e, per Frick, ha espresso la necessità di parlare "con gli steroidi ora".

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