Speranza per la specie: nonostante la mancanza di ghiaccio marino, la popolazione di orsi polari ha trovato fiorente

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Si scoprì che gli orsi polari prosperavano nonostante la mancanza di ghiaccio marino fornisse speranza per la specie. Secondo i ricercatori, una popolazione isolata nel sud-est della Groenlandia è sopravvissuta a causa del deflusso di acqua dolce dai ghiacciai.

(Foto: Getty Images)

Gli orsi polari come il volto della crisi climatica

Gli orsi polari sono diventati la faccia pelosa della crisi climatica, con gli esperti che prevedono che le creature si estingueranno in un paio di decenni quando il ghiaccio marino artico da cui cacciano si scioglierà.

Tuttavia, gli scienziati hanno scoperto che un gruppo nel sud-est della Groenlandia è sopravvissuto nonostante la mancanza di ghiaccio marino per gran parte dell’anno.

Gli orsi polari, che sembrano essere stati separati dalle altre popolazioni per molte centinaia di anni, sono sopravvissuti a causa del ghiaccio d’acqua dolce dei ghiacciai che sfociano nel mare, secondo gli scienziati.

I ricercatori osservano che, nonostante le previsioni di un calo significativo del numero di orsi polari artici, la scoperta fornisce un raggio di ottimismo, non ultimo dal momento che le circostanze nel sud-est della Groenlandia ora sono paragonabili a quelle previste nell’alto Artico entro la fine del secolo.

“Credo che potrebbero dirci qualcosa su dove insoliti, minuscoli numeri di orsi polari sarebbero in grado di aggrapparsi nell’Artico senza ghiaccio”, ha affermato la dott.ssa Kristin Laidre dell’Università di Washington, che ha collaborato con il Greenland Institute of Risorse naturali sullo studio.

Come stanno rispondendo gli orsi polari nel sud-est della Groenlandia alla perdita di ghiaccio marino?

Laidre e colleghi riferiscono sulla rivista Science che i loro studi sul movimento, la genetica e la demografia di una sottopopolazione di orsi polari lungo la costa orientale della Groenlandia hanno rivelato la presenza di due gruppi distinti, uno sopra i 64 gradi a nord e l’altro al di sotto, nel sud-est dell’isola.

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Nuova sottopopolazione di orsi polari

(Foto: Foto di OLIVIER MORIN/AFP via Getty Images)

Secondo lo studio, questi ultimi soddisfano i requisiti per una nuova sottopopolazione di orsi polari, aumentando il numero trovato fino ad oggi da 19 a 20, e sono gli orsi polari geneticamente più isolati dell’Artico. I loro viaggi sono limitati dal terreno scosceso, dalla calotta glaciale della Groenlandia a ovest, dal mare aperto a est e dalla mancanza di un habitat appropriato a sud.

“Sono geograficamente, geneticamente e demograficamente isolati, il che significa che non si associano ad altri orsi”, ha spiegato Laidre, sottolineando che il gruppo non si sta trasformando in una nuova specie.

“Di tanto in tanto arriva un immigrato e fornisce varietà genetica alla comunità”, ha spiegato Laidre. “Tuttavia, poiché sono geograficamente isolati, non ricevono molto input genetico da altri orsi polari di altre regioni dell’Artico”.

Un’area dispari per gli orsi polari

(Foto: foto di Sean Gallup/Getty Images)

A prima vista, la Groenlandia sudorientale potrebbe sembrare una casa insolita per gli orsi polari, dato che il ghiaccio marino è presente per meno di un terzo dell’anno. Tuttavia, quando i ghiacciai nei fiordi viaggiano verso l’oceano, il ghiaccio che si stacca può produrre iceberg e raccogliersi davanti al ghiacciaio, creando un “paesaggio fluttuante” dal quale possono cacciare tutto l’anno.

“Quello che sappiamo degli orsi polari è che avere ghiaccio marino per circa 100 giorni all’anno è semplicemente troppo poco per vivere”, ha spiegato. “Possono farcela in questo ambiente ristretto perché hanno una piattaforma di ghiaccio di riserva”.

Non è la prima volta che gli orsi polari vengono osservati muoversi lungo i fronti dei ghiacciai. Tuttavia, la ricerca ritiene che la popolazione appena rilevata – stimata in poche centinaia di individui – sia unica in quanto tali caratteristiche sono fondamentali per la loro sopravvivenza.

Tuttavia, Laidre ha affermato che tali ambienti sono scarsi e dovrebbero cambiare a causa del riscaldamento globale e che il minuscolo pool genetico degli orsi della Groenlandia sudorientale potrebbe diventare problematico se gli orsi immigrati non compaiono.

Il professor Andrew Derocher, un esperto di orsi polari presso l’Università dell’Alberta che non è stato coinvolto nello studio, ha affermato che la ricerca ha mostrato che gli orsi polari nella Groenlandia sudorientale comprendevano un gruppo genetico distinto con isolamento e consanguineità, sebbene la mancanza di una definizione fissa determinasse se era una nuova sottopopolazione difficile.

“Sospetto che mentre il clima dell’Artico continua a riscaldarsi, questo studio rifletterà un modello che emergerà molto più frequentemente: la diminuzione dell’abbondanza combinata con una bassa immigrazione si tradurrà in gruppi geneticamente distinti di orsi polari sparsi nell’Artico che verranno estirpati nel tempo ,” Egli ha detto.

In via di estinzione

Le basse condizioni fisiche e il tasso di natalità osservati nel sud-est della Groenlandia implicano che questo gruppo di orsi è già sull’orlo dell’estinzione.

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