Perché la forza mentale nello sport deve essere de-priorizzata?

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Il concetto di forza mentale è stato a lungo lodato come una componente delle prestazioni ottimali nello sport. Gli atleti duri ingoiano le lotte e il disagio insensibile (e vincono trofei o medaglie come compensazione per i loro sacrifici), e sono celebrati per questo dalle organizzazioni sportive, dai media, dai genitori occasionali invadenti, dagli allenatori affamati di campionato e potenzialmente da loro stessi. Ma secondo la ricerca, questa forza psicologica spesso va a scapito della salute mentale, il che significa, tra gli altri effetti, che non è qualcosa che dovremmo celebrare.

“La durezza mentale denota che coloro che si comportano bene, o appartengono allo sport, incarnano un certo grado di resistenza, tuttavia la durezza è un concetto ristretto e monolitico che non consente alle diverse identità ed esperienze degli atleti di esistere pienamente”, afferma Leeja Carter, PhD , membro del consiglio direttivo dell’Associazione di psicologia applicata dello sport. Dare priorità alla forza mentale sopra ogni altra cosa può portare a ignorare l’inizio di un infortunio o a rimanere in silenzio mentre si affrontano sfide di salute mentale, entrambe le quali possono avere risultati catastrofici. D’altro canto, “eliminare la ‘teacità’ come aspetto ideale per ottenere il massimo delle prestazioni è fondamentale per creare un’idea più adattabile e flessibile della salute mentale nello sport”, aggiunge il dott. Carter.

“La tenacia è un concetto ristretto e monolitico che non consente alle diverse identità ed esperienze degli atleti di esistere pienamente”. —Leeja Carter, PhD, psicologa dello sport

Una priorità solo per le prestazioni per un atleta – e la sua successiva identità – può far pendere la bilancia per valutare solo le vittorie, indipendentemente dal rischio, consentendo ai problemi di salute mentale di peggiorare e prosperare sullo sfondo. Infatti, secondo uno studio del 2015 su Current Sports Medicine, la prevalenza della depressione tra gli atleti universitari negli Stati Uniti era tra il doppio e il triplo della popolazione generale. Sebbene la ricerca non si spinga fino al punto di nominare la pressione esercitata sugli atleti per vincere e ottimizzare, ad ogni costo, come ragione, la correlazione è certamente convincente.

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E forse l’accento sta già cambiando. Il legame che lega la salute mentale e fisica è una verità che la ginnasta Simone Biles ha sottolineato in una storia di Instagram dopo il suo ritiro dalle finali a squadre e dalla competizione individuale a tutto tondo alle Olimpiadi del 2020. Insieme a Biles, atleti d’élite, tra cui la tennista Naomi Osaka e il nuotatore Jacob Pebley, che hanno partecipato alle migliori competizioni per dare priorità alla loro salute mentale, hanno contribuito a spostare la fusione a lungo accettata di forza mentale e una mentalità da campione.

Anche questa informazione non è esattamente nuova. Uno studio del 2004 pubblicato su Behavior Therapy, ha concluso che contrariamente alla credenza a lungo accettata che “i pensieri e le emozioni negative devono essere controllati, eliminati o sostituiti affinché gli atleti-clienti funzionino in modo ottimale… gli sforzi per controllare, eliminare o sopprimere questi stati interni possono in realtà hanno l’effetto opposto.” Fondamentalmente, più problemi di salute mentale vengono trascurati, più diventano pronunciati, gravi e potenzialmente dannosi.

Quindi, cosa dovrebbe sostituire l’enfasi sulla tenacia? “Obiettivi, flessibilità, adattabilità e una mentalità positiva”, afferma il dott. Carter. Questi sono componenti fondamentali di una mentalità ottimale per qualsiasi persona che persegue un obiettivo di fitness e sono strettamente collegati.

“Gli obiettivi sono importanti”, afferma il dott. Carter, “ma anche mantenere tali obiettivi e mentalità flessibili è fondamentale. Rimanere flessibili e adattabili a avversità impreviste ma probabili consente agli utenti di vedere il loro percorso di fitness come non fisso ma che include una varietà di circostanze. Rimanere flessibili ti consentirà di riorganizzarti e risolvere i problemi quando le cose potrebbero non andare come previsto. L’ingrediente finale cruciale? Una mentalità o un mantra positivo, dice, che può motivare un atleta durante la competizione o sessioni di allenamento difficili.

Inoltre, lo studio del 2004 suggerisce che gli atleti possono migliorare le prestazioni sviluppando tecniche e pratiche di consapevolezza che possono favorire risposte immediate e un’accettazione non giudicante di ciò che stanno attraversando. Queste abilità possono essere applicate a qualsiasi tipo di allenamento o scenario della giornata di gioco, sia che si tratti di conversazioni interne negative, condizioni meteorologiche inevitabili o mantenere una mente lucida per rispondere al meglio alla raccomandazione di un allenatore.

Mantenere una salute mentale ottimale richiede che l’atleta rimanga aperto con se stesso, onesto su ciò che sente e che possegga autocompassione per essere vulnerabile, indipendentemente dalla posta in gioco. Può sembrare l’opposto della forza mentale, ma è fondamentale per promuovere il miglioramento per gli atleti di ogni tipo. “Qualsiasi decisione che metta al primo posto la sicurezza, la salute e l’assistenza personali è una decisione positiva e dovrebbe essere lodata”, afferma il dott. Carter. E questo vale per gli atleti di qualsiasi livello.

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