Perché un neurobiologo suggerisce di nuotare per la salute del cervello

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Ci sono molti motivi per saltare in piscina quest’estate. Per rinfrescarsi, per schiacciare qualche giro e l’elenco potrebbe continuare. Ma uno dei migliori motivi per fare un tuffo, secondo Seena Mathew, PhD, neurobiologa e assistente professore di biologia presso l’Università di Mary Hardin-Baylor, è che il nuoto è un esercizio superiore per la salute e la longevità del cervello.

Per cominciare, il nuoto, come praticamente tutti gli altri tipi di esercizio aerobico, rilascia endorfine nel cervello. “E questo ti aiuta a sentirti meglio, ecco perché con il nuoto tendi ad avere un cambiamento nella depressione e nell’ansia, e nel tempo le persone non vedono più quei sintomi”, afferma il dott. Mathew. Ciò che distingue il nuoto dagli allenamenti cardio come la corsa e lo spinning, tuttavia, è che è stato più strettamente collegato all’aumento delle sostanze chimiche del cervello associate alla memoria e alla cognizione.

Quando chiedo al dottor Mathew di darmi la Guida 101 su ciò che accade biologicamente mentre nuoti, spiega che la ricerca ha dimostrato che l’esercizio rilascia un fattore di crescita e un peptide nel cervello chiamato fattore neurotrofico derivato dal cervello (o, in breve, BDNF) . “È stato scoperto che quando si hanno problemi di memoria e declino cognitivo, si hanno livelli più bassi di BDNF e ciò che è stato visto è che il nuoto aiuta ad aumentare quei livelli”, afferma. “Questo aiuta con la memoria e la cognizione, quindi nel tempo la tua memoria migliora o rimane la stessa con l’età invece di diminuire”.

Il fatto è che non sappiamo esattamente perché tutto questo accade nel tuo cervello, solo che succede. Come ha affermato il dott. Mathew in un articolo recente e ben citato, “I ricercatori non sanno ancora quale potrebbe essere la salsa segreta del nuoto, ma si stanno avvicinando alla sua comprensione”. Gran parte della ricerca sull’argomento è stata condotta sui ratti, ma uno studio del 2019 condotto su 18 nuotatori adulti ha scoperto che 20 minuti di nuoto a un ritmo moderato hanno contribuito a potenziare la funzione cerebrale, il che indica che nuotare per la salute del cervello potrebbe essere il vero affare, e possiamo iniziare a verificarlo con ulteriori ricerche.

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Il dottor Mathew postula che potrebbe avere qualcosa a che fare con gli effetti calmanti che l’acqua ha sul cervello. “In parte potrebbe essere che quando entri in acqua, sei già in uno stato mentale diverso, quindi stai entrando in un ritmo meditativo”, dice. Sebbene tu possa essere in grado di raggiungere lo stesso tipo di stato meditativo mentre corri o vai in bicicletta, la ricerca mostra che è più comune quando sei in acqua perché “puoi semplicemente sintonizzare tutti i suoni, quindi è solo il tuo respiro e l’acqua”, dice il dottor Mathew.

Oltre agli aspetti ambientali, c’è anche il fatto che il nuoto impegna tutto il tuo corpo. “Penso che un altro aspetto importante sia che quando nuoti, tutto il tuo corpo funziona”, aggiunge. “Stai ancora lavorando il tuo sistema cardiovascolare quando corri, ma quando nuoti ottieni anche quel livello aggiuntivo di resistenza dall’acqua, quindi stai lavorando tutto il tuo corpo più di quanto faresti con altri attività aerobiche».

Se hai bisogno di una scusa per fare un salto in piscina quest’estate, considera questo un segno.

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