I Sidewalk Labs di Alphabet cancellano il suo ambizioso progetto a Toronto

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Ingrandisci / Concetto di Sidewalk Labs per lo sviluppo del lungolago di Toronto.

Laboratori sul marciapiede

Quando nel 2017, la sorella di Google Sidewalk Labs, ha annunciato un investimento di 50 milioni di dollari in un progetto per riqualificare una parte del lungomare di Toronto, sembrava quasi troppo bello per essere vero. Un giorno, come promesso da Sidewalk Labs, i Torontoniani avrebbero vissuto e lavorato in un ex sito industriale di 12 acri in grattacieli fatti di legno, un materiale da costruzione più economico e sostenibile. Le strade lastricate con una nuova specie di finitrice luminosa permetterebbero allo sviluppo di cambiare il suo design in pochi secondi, in grado di ospitare famiglie a piedi e auto a guida autonoma. La spazzatura viaggerebbe attraverso scivoli sotterranei. I marciapiedi si riscalderebbero. Il quaranta per cento delle migliaia di appartamenti previsti sarebbe riservato alle famiglie a basso e medio reddito. E la consociata di Google fondata per digitalizzare e tecnificare la pianificazione urbana raccoglierebbe dati su tutto, nel tentativo di perfezionare la vita in città.

Giovedì, il sogno è morto. In un post medio, Dan Doctoroff, CEO di Sidewalk Labs, ha affermato che la società non avrebbe più perseguito lo sviluppo. Doctoroff, ex vicesindaco di New York City, ha puntato il dito contro la pandemia di Covid-19. “Poiché un’incertezza economica senza precedenti si è diffusa in tutto il mondo e nel mercato immobiliare di Toronto, è diventato troppo difficile rendere il… progetto finanziariamente sostenibile senza sacrificare le parti fondamentali del piano”, ha scritto.

Ma la visione di Sidewalk Labs era in difficoltà molto prima della pandemia. Fin dall’inizio, il progetto è stato criticato da attivisti progressisti preoccupati per il modo in cui la società Alphabet avrebbe raccolto e protetto i dati e chi sarebbe stato il proprietario di quei dati. Il premier conservatore dell’Ontario Doug Ford, nel frattempo, si è chiesto se i contribuenti avrebbero ottenuto abbastanza soldi dai soldi del progetto. Sidewalk Labs, con sede a New York, ha lottato con il suo partner locale, l’agenzia di riqualificazione del lungomare, sulla proprietà della proprietà intellettuale del progetto e, soprattutto, sul suo finanziamento. A volte, i suoi operatori sembravano confusi dai capricci della politica di Toronto. Il progetto ha mancato una scadenza dopo l’altra.

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La partnership ha avuto un successo maggiore la scorsa estate, quando Sidewalk Labs ha pubblicato un piano generale di 1.524 pagine appariscente e ancora più ambizioso per il lotto che è andato ben oltre ciò che il governo aveva previsto e per il quale la società si è impegnata a spendere fino a 1,3 miliardi di dollari per completare. Il gruppo di riqualificazione si è chiesto se alcune delle proposte di Sidewalk Labs relative alla raccolta e alla governance dei dati fossero addirittura “conformi alle leggi applicabili”. Si è opposto al suggerimento che il governo impegnasse milioni per estendere il trasporto pubblico nell’area, un impegno, ha ricordato il gruppo all’azienda, che non poteva assumere da solo.

Quel grosso piano generale potrebbe rimanere utile, ha detto Doctoroff nel suo post sul blog. Sidewalk Labs ha riflettuto seriamente sulla gestione dei dati civici nel corso del progetto di due anni e mezzo. Di recente, a marzo, i dirigenti di Sidewalk Labs hanno discusso con WIRED su come l’azienda potrebbe affrontare il problema in totale trasparenza. (I critici hanno affermato che anche quegli sforzi non sono andati abbastanza lontano.) Doctoroff afferma che il lavoro – e il lavoro delle società in portafoglio di Sidewalk Labs, che cercano di affrontare vari problemi di mobilità urbana e infrastruttura – continuerà.

Città intelligenti

Tuttavia, la fine del progetto solleva interrogativi sul movimento delle “città intelligenti”, che cerca di integrare strumenti tecnologici all’avanguardia con la governance democratica. Le parole d’ordine, di gran moda quando l’adagio “i dati sono il nuovo petrolio” ha generato meno rotture di occhi, hanno sofferto durante il techlash. Le città e i loro residenti sono diventati più sospettosi di ciò che le aziende della Silicon Valley potrebbero fare con i loro dati. In teoria, un modo per risolvere questo tipo di progetto è iniziare effettivamente dalla base. “La prossima volta che ciò verrà fatto da Sidewalk Labs o da qualsiasi grande società tecnologica che voglia reimmaginare il futuro dei quartieri, sarà fatto in stretta comunicazione con le comunità”, afferma Daniel O’Brien, che studia la ricerca e le implicazioni politiche di “grandi data” presso la School of Public Policy della Northeastern University.

Paradossalmente, la fine del progetto di Toronto arriva quando la raccolta e la sorveglianza dei dati sono viste come strumenti chiave per rallentare la diffusione del nuovo coronavirus. Google ha sviluppato in collaborazione con Apple la tecnologia per smartphone che traccia automaticamente gli incontri dei pazienti infetti con gli altri. Le società affermano che i dati verranno registrati solo in modo anonimo e il regime di tracciamento dei contatti potrebbe eventualmente liberare la maggior parte degli americani dal rifugiarsi sul posto. Il mondo sta per affrontare un grande esperimento su cosa si può e si dovrebbe fare con i dati. Per ora, una scheggia abbandonata di Toronto non ne farà parte.

Questa storia è apparsa originariamente su wired.com.