Il governo degli Stati Uniti ha costruito un iPod segreto con l’aiuto di Apple, afferma l’ex ingegnere

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Un ingegnere Apple che ha contribuito al lancio dell’iPod ha affermato di aver aiutato il governo degli Stati Uniti a creare una versione segreta del dispositivo in grado di raccogliere dati di nascosto.

David Shayer, il secondo ingegnere del software assunto per il progetto iPod nel 2001, ha affermato di aver appreso del progetto per la prima volta nel 2005, quando ha ricevuto una visita in ufficio dal capo del suo capo.

“È andato al sodo”, racconta Shayer in un post pubblicato lunedì da TidBITS, una newsletter online che copre tutto ciò che riguarda Apple. “’Ho un incarico speciale per te. Il tuo capo non lo sa. Aiuterai due ingegneri del Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti a costruire un iPod speciale. Riferisci solo a me.’”

Hardware personalizzato, sistema operativo personalizzato

Shayer ha detto che nei mesi successivi ha aiutato regolarmente i due uomini, che ha identificato solo come gli ingegneri Paul e Matthew che lavorano per Bechtel (i loro presunti biglietti da visita redatti sono nella foto sopra). C’erano compiti banali, come ad esempio Shayer che li trasportava dalla hall ai quartieri ultra sicuri dove si svolgeva lo sviluppo dell’iPod.

E c’erano le responsabilità non così banali di aiutare due estranei a prendere il codice sorgente fornito da Apple e compilarlo nel sistema operativo che eseguiva quello che stava rapidamente diventando forse il dispositivo di riproduzione musicale più iconico del mondo. Tra le altre cose, Shayer ha aiutato gli uomini a orientarsi negli strumenti di sviluppo basati su Windows che Apple utilizzava all’epoca per creare software per chip ARM.

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Shayer ha detto che Apple non ha permesso agli ingegneri di accedere direttamente al suo server del codice sorgente, ma invece la società ha fornito una copia del codice sorgente su un DVD con l’accordo di non lasciare mai l’edificio. (Apple, ha detto Shayer, alla fine ha permesso agli uomini di conservare la copia modificata del sistema operativo che avevano creato, ma non il codice sorgente.)

Shayer ha continuato:

Man mano che imparavano a orientarsi nel sistema, spiegavano cosa volevano fare, almeno a grandi linee. Avevano aggiunto hardware speciale all’iPod, che generava dati che volevano registrare segretamente. Sono stati attenti ad assicurarsi che non vedessi mai l’hardware, e non l’ho mai fatto.

Abbiamo discusso il modo migliore per nascondere i dati che hanno registrato. Come ingegnere del disco, ho suggerito di creare un’altra partizione sul disco per archiviare i propri dati. In questo modo, anche se qualcuno collegasse l’iPod modificato a un Mac o PC, iTunes lo tratterebbe come un normale iPod e sembrerebbe un normale iPod nel Finder del Mac o in Esplora risorse. A loro piaceva, ed era una partizione nascosta.

Successivamente, volevano un modo semplice per avviare e interrompere la registrazione. Abbiamo scelto il percorso del menu delle preferenze più profondo e abbiamo aggiunto un menu dal suono innocuo alla fine. Li ho aiutati a collegare questo all’interno del codice, il che era piuttosto non ovvio. Sotto tutti gli altri aspetti, il dispositivo ha funzionato come un normale iPod.

Un contatore Geiger? Veramente?

Shayer ha detto di non aver mai saputo esattamente cosa facesse l’iPod modificato. Sapeva che gli ingegneri stavano combinando il sistema operativo modificato con una sorta di hardware aggiunto a un iPod di quinta generazione. L’obiettivo era creare un dispositivo in grado di registrare i dati ambientali e scriverli sul disco del dispositivo, il tutto in un modo che non potesse essere facilmente rilevato.

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Basandosi sulla supervisione del Dipartimento dell’Energia sulle armi e sui programmi nucleari, ipotizza che l’iPod segreto dovesse includere un contatore Geiger che potrebbe annusare di nascosto l’uranio rubato, le prove di un programma di sviluppo di bombe sporche o cose simili.

Apple non ha risposto a più e-mail inviate nell’arco di due giorni in cerca di commenti per questo post. Tony Fadell, che all’epoca era il vicepresidente senior della divisione iPod, è andato su Twitter negli ultimi due giorni per dire che l’account di Shayer è accurato e per fornire alcuni dettagli aggiuntivi. Secondo Shayer, Fadell era una delle sole quattro persone all’interno di Apple a conoscenza del progetto. Attraverso un rappresentante, Fadell ha rifiutato di commentare. I tentativi di contattare Shayer non hanno avuto successo.

“Assolutamente perfetto su David Shayer”, ha scritto Fadell, che all’interno dei circoli Apple veniva talvolta chiamato “il padre dell’iPod”. “Questo progetto era reale senza dubbio. C’è stato un intero dramma surreale e una storia interessante su come questo progetto è stato avviato e poi tenuto segreto.

Avresti dovuto vedere i ragazzi dietro quei 2 ingegneri… Che viaggio! Sono ancora amico di uno di loro oggi. Tecnologia pazzesca e super cool su cui stava lavorando il governo allora… Posso solo immaginare cosa stia cucinando in questi giorni. https://t.co/ysZgmq1ldm

— Tony Fadell (@tfadell) 18 agosto 2020

C’erano molte persone nel team di iPod che non avevano idea di cosa e perché quei 2 ingegneri stessero facendo nei nostri uffici. A meno che tu non capisca l’intero quadro, sono sicuro che la gente avrà dei dubbi. Quei segreti rimarranno al sicuro… https://t.co/hzbId2pfxs

— Tony Fadell (@tfadell) 19 agosto 2020

Mentre un programma segreto per iPod sembra plausibile e ha la conferma pubblica di due persone rispettabili in grado di saperlo, c’è un certo scetticismo comprensibile sull’account. Il principale tra i dubbi è che l’iPod su misura del governo sarebbe utilizzato per misurare la radioattività anziché, ad esempio, conversazioni private di obiettivi di alto valore.

“Penso che sia del tutto plausibile che il DOE sia stato in qualche modo coinvolto in uno studio di fattibilità, ad esempio ‘quanto è grande questo rischio’ piuttosto che ‘costruiscilo e lo implementeremo’”, Jake Williams, un ex hacker per la sicurezza nazionale Agenzia, mi ha detto. “Detto questo, suona come qualcosa che vorresti per operazioni di intelligence, in particolare regali a dignitari stranieri, risorse HUMINT, ecc.” HUMINT si riferisce all’intelligenza umana, o alla raccolta di informazioni attraverso contatti personali.

Williams, che dopo aver lasciato la NSA ha co-fondato Rendition Security, ha continuato: “Pre-Snowden e Vault 7 sarebbe stato sconvolgente. Non tanto ora. Sfortunatamente, come nota l’autore, non c’è molto intenzionalmente alcuna traccia cartacea”.

Senza alcuna traccia cartacea, i dettagli di quei pochi mesi 15 anni fa rimarranno probabilmente un segreto gelosamente custodito. Non c’è dubbio, però, che il resoconto crea intrighi e speculazioni quasi irresistibili.

Immagine dell’elenco di bbatsell